Wat is de ziekte van Crohn?

De ziekte van Crohn is een chronische aandoening van het maagdarmkanaal. Het wordt ook wel een chronische inflammatoire (ontstekingsachtige) darmziekte genoemd. In het Engels wordt de term IBD (Inflammatory Bowel Disease) gebruikt. De ziekte van Crohn is een chronische ontsteking, die meestal voorkomt in de dunne en/of dikke darm en die vaak tussen het vijftiende en dertigste levensjaar de eerste klachten geeft. De ziekte van Crohn kan ook bij de slokdarm en/of de maag optreden maar dat gebeurt veel zeldzamer.

De ziekte van Crohn heeft een uiterst grillig verloop. Bij sommige mensen breidt de ontsteking zich snel uit naar andere darmgedeelten (acute fase), terwijl de ziekte bij anderen door de jaren heen weinig klachten geeft en nauwelijks behandeling nodig heeft (chronische fase).

 

Symptomen ziekte van Crohn

De meest voorkomende klachten zijn:

  • Frequent (water-)dunne ontlasting hebben
    De ontstoken darm kan niet voldoende vocht opnemen.
  • Vermagering, bloedarmoede of groeiachterstand
    De ontstoken darm neemt bepaalde voedingsstoffen minder goed of onvoldoende op, waardoor er tekorten in het lichaam kunnen ontstaan.
  • Bloedverlies
    Door de ontsteking ontstaan wondjes in het darmslijmvlies waardoor bloedverlies bij de ontlasting kan optreden.
  • Vernauwing (stenose)
    Wanneer de ontsteking op een bepaalde plaats zeer heftig is – in de zogeheten acute fase – kan er een, vaak omkeerbare, vernauwing in de darm ontstaan. Dit is het gevolg van een zwelling van het darmslijmvlies. Deze kan later ook ontstaan door een zich ontwikkelend littekenweefsel. Ook bij een relatief rustig verloop van de ontsteking in de darm kan zich op den duur littekenweefsel vormen. Dit vaak starre bindweefsel kan, net als in de acute fase, aanleiding geven tot vernauwing en zelfs afsluiting van de darm.

Naast deze klachten kunnen nog andere verschijnselen optreden:

  • Fistels/abcessen
    Wanneer de ontsteking overslaat op andere darmgedeeltes of omliggende organen, kunnen zich onnatuurlijke verbindingen (fistels) vormen. Deze fistels kunnen doorlopen tot in andere organen en in de huid. Bekend zijn fistels rondom de anus. Soms kan zich een abces (etterbuil) vormen; hierbij bevindt zich pus in een holte van het lichaam.
  • Pijn in de gewrichten
    Bij een aantal patiënten beperkt de ontsteking zich niet alleen tot het maagdarmkanaal. Ook pijnlijke zwellingen van bijvoorbeeld knieën, ellebogen en polsen kunnen voorkomen.
  • Oog- en huidaandoeningen
    Ook hierbij beperkt de ontsteking zich niet alleen tot het maagdarmkanaal.

Hoe ontstaat de ziekte van Crohn?

De oorzaak van de ziekte van Crohn is onbekend. Er zijn duidelijke aanwijzingen dat zowel erfelijke factoren als omgevingsfactoren een rol spelen bij het ontstaan van deze ziekte, zoals stress en roken. Het menselijk lichaam beschikt over verdedigingsmechanismen tegen indringers zoals bacteriën en virussen. Bij de ziekte van Crohn valt dit verdedigingsmechanisme het eigen lichaam aan, met een ontstekingsreactie in het maag-darmkanaal tot gevolg.